Por Stacy McNeiland

A medida que los casos de COVID-19 continúan aumentando, está claro que estamos en medio de una pandemia moderna. Pero a medida que enfocamos los esfuerzos de nuestra comunidad en detener la pandemia, es importante reconocer la epidemia que ha asolado durante mucho tiempo a los niños de nuestro país.

Es un hecho triste pero estadísticamente cierto que en el condado de Oklahoma, 1 de cada 3 niñas y 1 de cada 5 niños serán abusados antes de cumplir 18 años. Al igual que la pandemia, los efectos de la epidemia que es el abuso infantil se sentirán en las generaciones venideras.

Y esa no es la única forma en que estas dos cosas, epidemia y pandemia, están conectadas.

Con las escuelas cerradas, los niños descubren que sus mundos de repente son mucho más pequeños de lo que eran hace solo unas semanas, y sus protectores habituales pueden estar fuera de su alcance.

Según un informe del Departamento de Servicios Humanos de Oklahoma, en el año fiscal 2017, más de 1300 informes que dieron como resultado un caso comprobado de abuso infantil provinieron de una escuela. El informe enumera a las escuelas como la cuarta fuente más común de informes de abuso infantil, detrás de las fuerzas del orden público, los trabajadores de bienestar infantil y los familiares. Juntas, esas cuatro fuentes constituyen 58.98% de todos los casos informados, y el 30% restante de los informes se dividió entre otras 17 fuentes.

En pocas palabras, un maestro o consejero escolar que podría haber reconocido y denunciado signos de abuso en los niños bajo su cuidado ya no tiene la capacidad de hacerlo. El abuso que podría haberse detenido tiene la oportunidad de pasar desapercibido, denunciado y procesado.

La directora del DHS, Deborah Shropshire, resaltó recientemente este punto cuando dijo: “El aislamiento y el estrés de los niños que están en casa todo el tiempo podrían aumentar el riesgo de maltrato infantil, y el hecho de que los niños no vayan a la escuela naturalmente reduce la cantidad de ojos que los vigilan. Aunque hemos visto una caída en el volumen total de llamadas a nuestra línea directa estatal, las llamadas que hemos recibido en su mayoría cumplen con un criterio de mayor prioridad, lo que indica la necesidad de investigar rápidamente la seguridad del niño. Estamos pidiendo a la comunidad que se comunique con quienes los rodean para ofrecer ayuda. Si todos nos cuidamos unos a otros, podemos proteger a nuestros vecinos”.

En The CARE Center, seguimos viendo casos de emergencia en nuestras instalaciones, a pesar del cierre. También estamos enfocando nuestros esfuerzos en la prevención, proporcionando nuestro plan de estudios ROAR en línea sin costo alguno.

ROAR es un programa que creamos para enseñar a los niños muy pequeños que sus cuerpos son suyos, que nunca deben guardar secretos que los hagan sentir tristes o asustados y que deben identificar a tres adultos de confianza a los que puedan acudir en busca de ayuda. Este programa generalmente se imparte en una escuela o guardería, pero en este momento, cualquiera puede acceder a él en nuestros canales de redes sociales. ¡Solo el año pasado, estuvimos orgullosos de ayudar a más de 12,800 niños a encontrar su ROAR!

Hay recursos adicionales en nuestro sitio web, www.carecenter-okc.org para ayudar a los padres, cuidadores y trabajadores esenciales a identificar y denunciar sospechas de abuso.

Además de nuestros esfuerzos de prevención, nos unimos al DHS y a todos nuestros socios para pedirles a los miembros de nuestra comunidad que estén en alerta máxima ante señales de abuso. Los signos de abuso infantil incluyen: cambios en el comportamiento, incluidas la agresión y la hostilidad; retiro de amigos o actividad; autolesiones; huyendo; y signos físicos como hematomas. Cualquier persona que sospeche abuso debe llamar al 1-800-522-3511 de inmediato. Es importante tener en cuenta que en Oklahoma, todos los adultos son informantes obligatorios de sospechas de abuso. Un informe puede hacerse confidencialmente. Los habitantes de Oklahoma preocupados deben llamar al 911 si un niño está en peligro inminente.

Abril es el Mes de la Prevención del Abuso Infantil, y aunque todos somos muy conscientes de este virus entre nosotros, debemos estar siempre atentos para poner fin al abuso infantil. Este flagelo existía antes del COVID-19, y estará aquí mucho después de que se erradique el coronavirus. La pregunta es, ¿qué vamos a hacer al respecto?

McNeiland es director ejecutivo de The CARE Center, una organización sin fines de lucro de la ciudad de Oklahoma que brinda prevención, intervención y educación sobre el abuso infantil en todo el centro de Oklahoma.

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